Op donderdag 6 oktober werd de nieuwe tractiewerkplaats van Aarlen officieel geopend in aanwezigheid van minister van Mobiliteit François Bellot en de plaatselijke en regionale overheden. Deze officiële opening maakt deel uit van een groot moderniseringsplan van de onderhoudsinstallaties van NMBS. De renovatie van bestaande werkplaatsen en onderhoudsposten alsook de bouw van nieuwe werkplaatsen zijn gepland om de installaties performanter te maken alsook meer aangepast aan het nieuwe materieel. Daardoor wordt de productiviteit verhoogd en dus ook de dienstverlening aan de klant verbeterd.

NMBS telt 4 centrale werkplaatsen, 9 tractiewerkplaatsen en 16 onderhoudsposten die over het ganse land verspreid zijn. Via een groot moderniseringsplan wil NMBS al deze installaties optimaal te benutten, alsook de prestatie en doeltreffendheid ervan verbeteren. Naast de renovatie van bestaande werkplaatsen, zijn de afgelopen jaren ook verschillende nieuwe werkplaatsen gebouwd. Andere zullen binnenkort hun deuren openen. Dat is het geval voor de werkplaats van Melle, Kinkempois en nu Aarlen. Het doel is de operationele praktijk te moderniseren in de huidige economische context en binnen het kader van de toekomstige liberalisering, alsook de kwaliteit, productiviteit en doeltreffendheid van het werk en de teams te verbeteren. Met andere woorden, kent NMBS de prioriteit toe aan de verbetering van de economische prestatie van de activiteit verantwoordelijk voor het onderhoud van het rollend materieel.

De nieuwe werkplaats van Aarlen werd vanuit deze visie ontworpen. De werkplaats omvat vandaag de activiteiten van de oude werkplaats te Stockem, een werkplaats die over de jaren verouderd, te groot en te afgelegen was geworden maar vooral niet langer aangepast was aan de technische evolutie en de onderhoudsnoden. Stockem werd gebouwd in 1928 in de onmiddellijke omgeving van het rangeerstation maar ook op 5 km afstand van het station van Aarlen: Stockem, met een oppervlakte van 32.500 m2, stond aanvankelijk in voor het onderhoud van de stoomlocomotieven alsook de wagons die in de regio circuleerden. Tot voor kort concentreerden de activiteiten van Stockem zich op het onderhoud van het reizigersmaterieel (enkelspannig en diesel).

Aangezien de spoorlijnen in de regio geëlektrificeerd zijn, behoorde de dieselactiviteit bijna grotendeels tot het verleden. Het verderzetten van de activiteiten in de te grote werkplaats van Stockem was dus niet langer verantwoord, ook al om de onderhouds- en aanpassingskosten van de werkplaats te hoog werden.

Een werkplaats diende in de regio wel behouden te worden aangezien de dichtstbijzijnde werkplaats zich op meer dan 150 km afstand bevindt. “Het was belangrijk voor NMBS om de activiteit te Aarlen te bestendigen, gezien de ligging van de werkplaats ten opzichte van een belangrijke as van het spoornet,” zeg Richard Gayetot, Algemeen directeur van NMBS Technics: “De nieuwe werkplaats schrijft zich volledig in in een groter plan voor de modernisering van de onderhoudsinstallaties voor het rollend materieel maar eveneens in een programma voor de verbetering van de prestatie en modernisering van onze operationele praktijk.” De nieuwe tractiewerkplaats van NMBS bevindt zich op enkele honderden meters van het station van Aarlen.

De werkplaats telt 125 werknemers en onderhoudt de dubbelspannige Desiro motorstellen alsook het klein onderhoud, de reiniging en het herstel van elk type materieel. De inplanting van de werkplaats is niet lukraak gekozen aangezien de onderhoudspost zich net naast de werkplaats bevindt, wat efficiëntiewinsten tussen beide diensten oplevert. De plaats zorgt tevens voor een grotere doeltreffendheid van de pechverhelping van het rollend materieel en de voorbereiding van het eerste vertrek van de treinen, alsook lagere operationele en investeringskosten. In totaal is de onderhoudswerkplaats 120 meter lang en 35 meter breed, goed voor een oppervlakte van in totaal 4.000 m2. Concreet is de technische hal uitgerust met twee onderhoudssporen voorzien van passerellen die toegang tot het dak verschaffen, een in de hoogte verstelbaar spoor alsook een korter spoor voor het uitvoeren van werken aan de bogie. Het gebouw omvat tevens de burelen, technische lokalen, sanitaire voorzieningen, vestiaires, eetzaal en magazijn die nodig zijn voor de activiteiten van de werkplaats en de onderhoudspost. Aan de buitenkant, in de bundel, bevinden zich vier rangeersporen en een testspoor. Daarnaast zijn er nog de al bestaande installaties van de onderhoudspost. Het ontwerp en de bouw van de ganse werkplaats hielden niet enkel rekening met ergonomische overwegingen en doeltreffendheid maar respecteren tevens de van toepassing zijnde milieunormen. De prioriteit werd gegeven aan isolatie, verlichting, LED en luchtcirculatie. Een stormbekken werd aangelegd, alsook een grote regenwaterput. De totale kost van de werken (gebouw, installaties, sporen en aanpassing van het terrein) bedraagt iets meer dan 23 miljoen EUR. Er worden twee opendeurdagen georganiseerd om kennis te kunnen maken met de nieuwe installatie. Op vrijdag 14 oktober zijn de scholen aan de beurt terwijl op zaterdag 15 oktober het grote publiek de werkplaats kan bezoeken en met het personeel kan kennismaken.